The Challenge of Planting Jardín Altamira | El Desafío de plantar el Viñedo Jardín Altamira

On Monday Sept. 18th, 2017, after six years of struggle against all odds, we started planting vines in our Jardín Altamira estate. Turning a wild piece of land into a vineyard is no easy task, and its completion has required the utmost dedication of all the Altos Las Hormigas team.

One of the leaders in this major task has been our viticulturist, Juan José Borgnia, “Juanjo” for friends and family. We have asked Juanjo to tell us first-hand about his experience planting vines in one of the finest spots of the Uco Valley, Mendoza.

El lunes 18 de septiembre de 2017 comenzamos oficialmente la plantación de nuestro Jardín Altamira. Tomar un campo inculto y hacer de él un viñedo próspero no es una tarea fácil; requiere del esfuerzo y dedicación de todo el equipo de la bodega.

Uno de los protagonistas de esta plantación, nuestro Ingeniero Agrónomo Juan José “Juanjo” Borgnia, nos relata en primera persona esta experiencia.

Juan José Borgnia, Agronomical Engineer at Altos Las Hormigas | Ingeniero Agrónomo en Altos Las Hormigas

Juanjo, have you ever planted a vineyard?

I am 29 and this is my first experience planting a vineyard. The best part of this challenge is that Jardin Altamira will be like no other vineyard in Argentina; we actually believe that it will be the best vineyard of Argentina. It is a unique concept where terroir viticulture merges with the natural bio-diversity of the area.

What were the key steps to prepare the planting?

The first step was a study of the soil units, using an electro-conductivity mapping method. This tool helps identifying areas with similar soil characters. We completed this study with a visual analysis of more than 50 soil pits across the estate, using Pedro Parra’s classification method.

This study allowed us to create the terroir map of the estate, separating the different soil units and providing us the guidance to select the best parcels for vineyard planting, and leaving the less suited areas untouched. This is the first project in Argentina where 35% of the estate was left with its native flora, mingled in between vineyard. These plots will work as biological corridors across the estate.

Our goal was to overcome the pattern of monoculture, an industrial-productive concept, aimed at maximizing fruit quantity and soil usage, which widely dominates Argentine and New World viticultures. We prepared the project of the vineyard lots (22 in total, ranging from 3.8 to less than 1 Ha each), we set up the vineyard trellis structures and we installed the drip irrigation system, crucial for the life of our plants!

Juanjo, ya habías plantado un viñedo? ¿O Jardín Altamira es el primero?

Hasta ahora no me había tocado nunca realizar una plantación. Nada mejor que enfrentar este gran desafío plantando un viñedo que será único en Argentina en cuanto a su diseño que complementa la viticultura y la biodiversidad natural de la zona.

¿Cuáles fueron los pasos previos fundamentales antes de empezar a plantar?

Lo primero que hicimos fue un estudio de  la conductividad electromagnética del suelo a 0,75 y 1 metro de profundidad. Con esto pudimos comenzar a identificar zonas con similares características de suelo, y complementándolo con el análisis de más de 50 calicatas en la finca, nos permitió zonificar y clasificar los distintos micro-terroirs presentes.

Una vez realizado esto, delimitamos los distintos cuarteles a plantar así como también las áreas de vegetación nativa que se dejarán como corredores biológicos a lo largo de toda la propiedad.

Finalmente se llevó a cabo en el campo la preparación del terreno para comenzar el trazado de los distintos cuarteles (22 en total), el armado de las estructuras de conducción y la instalación del sistema de riego por goteo fundamental para la vida de nuestras plantas!

The different soil units will receive each a custom tailored irrigation and farming regime, according to its structure, drainage and water retention potential. This allows the development of a healthy and deep root system, the crucial feature of a great vineyard.

Juanjo also explains that the chosen training system for the vines was the high espalier with mobile wires, since it is the most used system when it comes to producing high quality grapes. Some of its advantages are: it benefits the growth of the leaves, very important in sunny areas as Mendoza; it allows good exposure to light and aeration and it facilitates canopy management.

Juanjo nos comenta que el sistema de conducción elegido fue el de espaldero alto, con alambres móviles, ya que es un sistema ampliamente difundido en la zona para la producción de uva de alta calidad. Entre sus ventajas, genera mayor área foliar que otros sistemas y permite una buena exposición de la fruta a luz y a la aireación, así como también facilita el manejo de la canopia.

How was weather during planting?

 We had a complete set of… challenges. We suffered with a strong Zonda wind (dry wind from the Andes) when the first sprouts were appearing, which was followed by a frost that caused major damage in the region. And as the baby vines were beginning to recover from all this, there was a hail storm that actually made us fear the worst!

 However, we did not get too many hot days –as we may have expected for a typical Mendoza Spring time- and the plants are growing healthily.

 Which were the main challenges you found?

 Uff! I believe the main “challenge” was Altamira itself. The huge stones that mark this area gave us quite a few headaches, from the very beginning when we were preparing the soil.

¿Cómo estuvo el clima durante la plantación?

Tuvimos un poco de todo. Sufrimos un muy fuerte viento Zonda con los primero brotes asomando, al que le siguió una helada que causó gran daño en la región. Apenas iban las plantas logrando recuperarse de esto nos tocó una granizada que nos hizo pensar lo peor!

Sin embargo no nos han tocado muchos días de altas temperaturas como podría esperarse en Mendoza para esta época y las plantas vienen creciendo con normalidad.

¿Cuáles fueron los principales obstáculos con los que se encontraron?

Uff! Creo que el principal “obstáculo” fue Altamira en sí mismo. Sus características piedras de gran tamaño nos dieron varios dolores de cabeza, incluso desde el inicio de la preparación del terreno. 

 

Jardín Altamira’s planting lasted 12 weeks, finishing on December 13th, 2017. From now on it is important to keep a balanced humidity level in the soil to avoid vine dehydration. The management of the irrigation system is now critical, and more so considering Mendoza dry climate. It will also be crucial to keep weeds away from the baby vines, since the two species compete for water and light. Last but not least, we must organically protect the vines from diseases and plagues, particularly the Ants that we know so well can cause great damage to the buds and leaves.

Juanjo says that as the little buds start to grow, we will have to choose the best two or three in each plant, eliminating the others. Doing so, the vine’s nutrients will concentrate in the chosen buds and we will have a strong plant development by the end of the season. During winter (June to September in Argentina), we will be pruning these vines for the first time.

La plantación de nuestro viñedo Jardín Altamira duró 12 semanas, terminando el 13 de diciembre de 2017. A partir de este momento, es importante mantener el suelo con adecuada humedad para que no se deshidraten las plantas. El correcto funcionamiento del sistema de riego en este sentido es fundamental, dadas las condiciones climáticas de Mendoza. También es importante mantener al cultivo libre de malezas que compiten con las pequeñas plantas tanto por el agua como por la luz y protegerlo de enfermedades y plagas, principalmente las hormigas que causan gran daño al cortar yemas y hojas.

Juanjo explica que a medida que vayan creciendo los pequeños brotes deberemos elegir los dos o tres mejores para cada una de las plantas, eliminando el resto, de modo de concentrar el crecimiento en estos y lograr al fin de la temporada un buen desarrollo de las plantas. Además, durante el próximo invierno, realizaremos la primera poda de formación para comenzar un nuevo ciclo.

After such a demanding job… What personal experience has this planting given you? Which is the biggest satisfaction you got?

It took a lot of time (and huge amount of car mileage driving from Mendoza and back), but it is so fulfilling to see such a visionary project become real, thanks to the efforts of a team that believed in it from the start. I am grateful to be able to do what I love, in a company that is 100% uncompromising and quality driven. Now it is time to keep up the good work, dreaming of the day when this vineyard will produce the best wines of Argentina!!

Después de semejante trabajo realizado… ¿Qué experiencia personal te deja esta plantación? ¿Cuál sentís que fue tu mayor satisfacción en este proceso?

Creo que como experiencia personal luego de esta plantación, lo que principalmente me queda es lo gratificante que es hacer lo que a uno le gusta ya que más allá de la cantidad de horas dedicadas (y los miles de kilómetros manejados!) es muy satisfactorio ver como lo que inicialmente fue solo un proyecto en un papel, todo ha ido tomando forma, gracias al esfuerzo de un gran grupo de trabajo, para llegar a ser finca que Altos Las Hormigas ha soñado. Solo quedará seguir trabajando para lograr los vinos que tanto esperamos obtener de ahí!

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